Elizabeth Alice Austen (17 de març de 1866 – 9 de juny de 1952) va ser una fotògrafa estatunidenca, pionera de la fotografia en molts àmbits.

Segurament molts/as de vosaltres ja la coneixereu, per a uns altres serà un descobriment, com per a mi; perquè encara que ja sabia d’ella no deixa de sorprendre’m la vivor del seu llegat. Cada vegada que repasso la seva figura descobreixo una cosa nova, espero que gaudiu amb ella de la mateixa manera que gaudeixo jo.

(Autoretrat. 1892)

La llar: Clear Comfort. Staten Island a la fi del segle XIX
Sobre un vessant en pendent amb vista a l’estret de Verrazano de Nova York està situada Clear Comfort, una encantadora casa de principis del segle XVIII que d’una humil granja es va transformar en una confortable mansió d’estil Gothic Carpenter, el peculiar estil arquitectònic nord-americà que adapta l’estil gòtic europeu a les construccions en fusta

Aquesta casa és avui la seu de la casa museu Alice Austen House perquè en ella va créixer i va viure fins que va ser desnonada, aquesta sorprenent fotògrafa l’obra de la qual va caminar mitjà perduda, encara que mai del tot oblidada, fins que al final de la seva vida va ser redescoberta; allí va aprendre i va experimentar amb la fotografia d’una manera pràcticament autodidacta des que en 1876, quan Alice tenia 10 anys, el seu oncle OswaldMuller, capità de vaixell, va portar una càmera fotogràfica d’un dels seus viatges. Oswald li va ensenyar el maneig de la cambra i el seu altre oncle Peter, professor de química, a treballar amb els productes per a revelar els negatius en plaques de vidre i realitzar còpies a paper. No hi havia aigua corrent a la casa, així que Alice rentava les seves impressions fotogràfiques en la bomba d’aigua del jardí.

 

(Fotografia d’Alice Austen, 1885. Una donzella recrea com es renten les impressions.)

 

(Avi i vaixells en la badia. 1888)

Entre l’enrenou dels vaixells passant per la badia i els amplis jardins de la casa, Alice va desenvolupar la seva afició. Als 18 anys ja era una experta del mitjà, dominant la llum i la composició com s’aprecia en les exquisides plaques dels interiors de la casa o aquestes del crepuscle enfront del mar.

Alice fotografiava incansable el paisatge i el paisanaje que li envoltava; la vida d’una alta societat despreocupada en la qual les reunions de familiars i amics jugant al tennis, els passejos amb bicicleta, els pícnics a la platja, les festes de disfresses, els tes, o el seu gos Punchomplien les hores del dia. Aquest és el món d’Alice, un univers lúdic, en el qual la principal preocupació era com passar el temps lliure. Dins de tot aquest tràfec la presa de fotografies formava part del joc, i encara que estem en l’alta burgesia neoyorkina de finals del XIX, en un país en el qual ja hi havia càmeres de rotllo, el fet fotogràfic era una cosa nova i exòtic, i tant Alice com els seus models es prestaven a això amb entusiasta complicitat. La que ara, passats els anys, ens sorprèn i ens commou.

El “Darned Club”

(El Darned Club. 1891)

Aquest “condemnat” club no és un lloc, no és un club de senyoretes de Staten Island tal com indiquen algunes ressenyes de la xarxa; “TheDarned Club”; és, en principi, el títol d’una fotografia, una de les més famoses de la col·lecció Austen. Segons nota d’Alice “… així és com ho van anomenar els nois”, els nois que no entenien l’amistat entre les dones, l’afecte i la complicitat que es demostraven, i deien així, d’una manera despectiva, al seu grup d’amigues; les quatre que apareixen en aquesta foto: la mateixa Alice, Trude Eccleston, Julia Marsh i Sue Ripley. Trude Ecclestonapareix en una altra curiosa fotografia d’Alice: “Trude i jo” en la qual estan les dues fumant, en sinagües i amb unes màscares.

 

“Trude i jo”. 1891.

Nota d’Alice: “Segurament vam estar lamentables aquest dia, no teníem molta idea del que era fumar, però ens semblava elegant”

Aquestes imatges són de les més antigues, per no dir les primeres, que es coneixen en les que apareixen dones en actituds afectuoses, fins i tot amoroses; no hi ha moltes en la seva col·lecció però són les que han transcendit i les que han convertit a Alice Austen en una icona dins dels grups LGTB nord-americans. Aquestes i les del seu gran amor: GertrudeAmelia Tate (1871-1962), una mestra i professora de ball a la qual va conèixer amb 33 anys i que es va convertir en la seva companya per a tota la vida. Juntes van viure en ClearConfort des de 1917, sense ocultar la seva relació lèsbica i passant per durs avatars, inclosa la forta oposició de les seves famílies; ni tan sols van respectar el ser enterrades juntes.

Gertrude. 1917. (L’any en què es van anar a viure juntes a Clear Confort)

Les festes, els balls de disfresses, les reunions per a prendre el te o jugar a les cartes… els agradava divertir-se, fer esport, anar d’excursió. Molts d’aquests moments van ser registrats amb escassa consciència del “inadequades”; que poguessin resultar algunes d’aquestes imatges fora del seu entorn més íntim. Sabien que eren tabú, sí, però en el seu ànim no estava escandalitzar sinó experimentar amb picardía i fins a certa ingenuïtat. Alice Austen va ser una de les primeres fotògrafes estatunidenques a sortir fora dels límits d’un estudi, en realitat mai va estar en un, encara que algunes de les seves fotografies, les que va fer als seus amics i amigues sí que simulen jocs i teatrillos.

 

(Exasperació. Fotografia estereoscòpica sense data)

 

Fora de la seva intimitat

Però va arribar un moment en el qual la curiositat d’Alice demanava més terreny i de fotografiar el seu entorn va passar a sortir amb el seu pesat equip als carrers de Nova York per a fotografiar la vida d’una ciutat que es transformava vertiginosament amb el canvi de segle. Alice és una fotògrafa de la quotidianitat; en conjunt, la seva fotografia es defineix com a fotografia documental, la qual cosa ara diríem fotoperiodisme, amb una mirada fresca i natural. No sembla que tingués pretensions de convertir-se en professional, no tenia necessitat de treballar, i ni àdhuc en els mals temps va veure la fotografia com un mitjà per a guanyar-se la vida encara que sí que va ser objecte d’alguns encàrrecs. Com quan va prendre una extensa sèrie de fotografies a instàncies del Dr. Doty del Servei de Salut Pública dels Estats Units de la “Illa de Quarentena” on eren reclosos els immigrants malalts abans de ser admesos en el continent. O el peculiar treball per a il·lustrar un llibre de la seva amiga VioletWard (“Bicycling for Ladies”. 1896) on es mostrava com muntar amb bicicleta; no és clar que percebés cap emoluent per aquests treballs.

 

(Aprenent a anar amb bicicleta. 1896)
Una altra sèrie extraordinària és la “StreetTypes of Nova York”. A diferència d’altres fotògrafs urbans que van treballar a Nova York a finalitats del segle XIX, Austen no es va proposar documentar especialment la deterioració o la pobresa, ni va buscar als habitants més insòlits de la ciutat, es va centrar en fotografiar als transeünts i gents treballadores. Fotos de carrer dels viatgers i immigrants en els molls, de carters, enllustradors, venedores en mercats ambulants, escombrariaires, guàrdies… els seus “tipus de Nova York”. Poques fotos robades, els seus models posen amb desimboltura i sense pudor davant de la càmera d’una manera conscient, la qual cosa dota a aquestes gents d’una serena dignitat, amb naturalitat, la constant en la seva obra; l’empatia envers els seus models traspassa el paper. Algunes d’aquestes fotografies van ser publicades en revistes i postals.

(Venedores d’ous. 1895)

 

(Curiós immigrant i venedora de galetes pretzel. 1896)

 

(Removent neu i gel. 1893)

 

Dels bons temps al crack del 29

I així passen els anys de bonança; entre fotos, festes, viatges per Europa, sempre amb les càmeres damunt, vivint còmodament de les rendes de l’herència del seu avi. Tot canvia dràsticament en 1929 quan l’enfonsament de Wall Street va acabar amb les seves inversions, i sí, el crack va copejar durament a tota la societat, inclosos certs sectors de les classes altes, encara que naturalment no amb el terrible impacte que va suposar per a les classes treballadores. Alice tenia recursos per a estirar la seva fortuna, i ho va fer venent la plata, les pintures o mobles de la mansió, fins i tot van muntar juntament amb Gertrude un saló de te a la casa, però amb poc èxit. Les factures s’acumulen, s’hipoteca la propietat i finalment es perd en 1945, any en què va ser desnonada; Alice comptava amb 79 anys

 

(Alice i Gertrude. 1944. Fotografia de Richard O’Cannon,)

Quan es veu obligada a deixar Clear Confort embeni tot el que quedava, però abans demana a Loring McMillen de la Societat Històrica Staten Island ajuda per a classificar les coses. Entre tots aquests estris es troba el seu tresor de milers de negatius en plaques de vidre que el va guardar i va ser emmagatzemat en el soterrani de l’antic palau de justícia en Richmondtown. Alice es trasllada a un petit apartament, i amb el temps a una llar d’ancians. Mentrestant la família de Gertrude accepta acollir-la en la seva llar, però només a ella, sense Alice. En 1950, quan ja no podia permetre’s el luxe de pagar l’estada en aquesta llar, es va declarar insolvent i va ser admesa en una casa estatal per a ancians desemparats.

El rescat de l’arxiu

Aquest mateix any Oliver Jensen, editor que treballava en un projecte d’història de les dones estatunidenques va enviar una carta a diverses societats històriques i arxius a la recerca d’imatges relacionades amb el tema. La Societat Històrica de Staten Island, va suggerir a l’editor que revisés les caixes de negatius sense catalogar d’Alice. Jensen, conscient del valor d’aquesta col·lecció, va incloure diverses de les fotos en el llibre i també va escriure un article de vuit pàgines en la revista Life. Els ingressos per a Alice van ser suficients per a traslladar-se a una nova llar d’ancians.

 

(Alice Austen amb Oliver Jensen. 1951)

 

En la tardor de 1951 Alice va ser la convidada d’honor en el museu Richmondtown per a inauguració d’una exposició de les seves fotografies, que es va denominar “Alice DayAusten”. En una entrevista ella va declarar: “Estic feliç perquè que el que abans em va causar tant plaer, ara dóna plaer a altres persones”. Un any després va morir plàcidament mentre dormia. Cal assenyalar que Alice era una fotògrafa molt metòdica, i el seu arxiu conté notes molt precises en les quals comenta el tipus de llum o l’hora en la qual va ser presa la imatge, noms, dates , llocs, o detalls que li cridaven l’atenció com aquesta nota de la fotografia d’una venedora de periòdics: “Els esplèndids barrets s’usaven també en les activitats humils de la vida, fins i tot en el treball en l’estació de la Sisena Avinguda”.

 

Venedora de periòdics. 1895

 

La casa museu “Alice Austen House”: ClearComfort, Staten Island, Nova York

Avui dia Alice es mostraria orgullosa i sobretot agraïda en veure la transcendència que ha aconseguit el seu llegat. No és per a menys, perquè el museu en el qual avui s’ha convertit la seva llar és un exemple de com ha de gestionar-se un fons d’aquesta categoria. Gairebé es va perdre en la dècada de 1960 atiat per l’especulació immobiliària però un grup de ciutadans va realitzar un seriós esforç per a salvar la casa i els terrenys. La restauració es va iniciar al gener de 1984 i es va completar a l’abril de 1985. A causa de la seva importància històrica, la Casa Alice Austen es va incloure en el Registre Nacional de Llocs Històrics en 1970, i va ser declarada Monument Històric Nacional en 1993. Gràcies a les fotografies d’Alice s’ha pogut restaurar amb gran exactitud.

Esment a part mereixen les diverses activitats que es realitzen en el museu. A part de la funció de recopilar l’obra disgregada d’Alice, es realitzen exposicions temporals concordes amb els continguts del fons, amb temàtiques tan dispars que van des de la societat neoyorkinafins a la jardineria i naturalment una intensa col·laboració amb grups pro drets LGTB nord-americans, com el Pride Center of Staten islando el Stonewall Consortium; visites guiades, accions didàctiques per a escolars, tallers de fotografia i facilitats per a continuar investigant en el seu arxiu. Quant al finançament, a més de rebre subvencions públiques, accepten donacions i patrocinis, des de 10 dòlars, i es lloga per a tota mena d’esdeveniments, com a noces, presentacions de llibres o representacions teatrals.

Tot apareix puntualment en la seva magnífica web, que ha estat la font principal d’aquest article tant per al text com per a les fotos. El més difícil ha estat seleccionar les fotos que ho il·lustren, són tantes i tan suggeridores les imatges del seu fons! Però… no es tallin, i animin-se a navegar per Clear Comfort, val la pena.

Fonts principals:
Pàgina web d’Alice Austen House : https://aliceausten.org/
Blog en el New york Times: https://lens.blogs.nytimes.com/2013/07/18/alice-austens-type-of-town/
Publicacions sobre l’obra d’Alice Austen:
“The Positive Image: Women Photographers inTurn-*of-*the-*Century America”. Jane Gover. 1988 ( un estudi sobre les dones fotògrafes d’Amèrica de principi de segle)
“Alice world” Ann Novotny. 1976

Alegria Lacoma Lanau, Novembre de 2018.


Alegria Lacoma